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“Hombre Dragón”: un cráneo en China podría ser un nuevo antepasado humano

Podría ayudar a ordenar el árbol genealógico humano y cómo surgió nuestra especie.

Los científicos anunciaron hoy que un enorme cráneo fosilizado de al menos 140.000 años de antigüedad es una nueva especie de humano antiguo, un hallazgo que podría cambiar la visión de los científicos sobre cómo -e incluso dónde- evolucionó nuestra especie, el Homo sapiens.

El cráneo pertenecía a un varón maduro que tenía un cerebro enorme, enormes crestas en las cejas, ojos hundidos y una nariz bulbosa.

Había permanecido oculto en un pozo abandonado durante 85 años, después de que un obrero lo encontrara en una obra de construcción en China.

Esta imagen muestra comparaciones entre los cráneos del Hombre de Beijing, Maba, Jinniushan, Dali y Harbin (de izquierda a derecha) Foto Kai Geng

Esta imagen muestra comparaciones entre los cráneos del Hombre de Beijing, Maba, Jinniushan, Dali y Harbin (de izquierda a derecha) Foto Kai Geng

Los investigadores llamaron a la nueva especie Homo longi y le dieron el apodo de “Hombre Dragón“, por la región del río Dragón en el noreste de China donde se descubrió el cráneo.

El equipo afirmó que el Homo longi, y no los neandertales, era la especie humana extinta más emparentada con la nuestra.

De confirmarse, esto cambiaría la visión de los científicos sobre el origen del Homo sapiens, que se ha ido construyendo a lo largo de los años a partir de los descubrimientos de fósiles y el análisis del ADN antiguo.

Sin embargo, varios expertos cuestionaron esta conclusión, publicada en tres artículos que ofrecían el primer análisis detallado del fósil.

No obstante, muchos seguían pensando que el hallazgo podría ayudar a los científicos a reconstruir el árbol genealógico humano y cómo surgió nuestra propia especie, el Homo sapiens.

Chuang Zhao

Chuang Zhao

Todos los expertos que revisaron los datos en los estudios dijeron que es un fósil magnífico.

“Es algo hermoso”, dijo John Hawks, paleoantropólogo de la Universidad de Wisconsin-Madison.

“Es muy raro encontrar un fósil como éste, con una cara en buen estado. Uno sueña con encontrar estas cosas”.

En 1933, un obrero que trabajaba en la construcción de un puente en la ciudad de Harbin descubrió el peculiar cráneo.

Es probable que el hombre -cuyo nombre ha sido retenido por su familia- reconociera que había encontrado un espécimen científicamente importante.

Sólo cuatro años antes, los investigadores habían encontrado otro cráneo de aspecto humano, apodado Hombre de Beijing, cerca de Beijing.

Parecía vincular a los pueblos de Asia con sus precursores evolutivos.

En lugar de entregar el nuevo cráneo a las autoridades japonesas que ocupaban el noreste de China en ese momento, el trabajador optó por ocultarlo.

 No mencionó el cráneo a nadie durante décadas.

En un relato sobre el descubrimiento del fósil, los autores de los nuevos trabajos especularon que se avergonzaba de haber trabajado para los japoneses.

Poco antes de su muerte en 2018, el obrero habló a su familia del fósil.

Fueron al pozo y lo encontraron.

La familia lo donó al Museo de Geociencias de la Universidad GEO de Hebei, donde los científicos pudieron comprobar de inmediato que estaba exquisitamente bien conservado.

En los trabajos publicados el viernes, los investigadores sostienen que el Homo longi parece haber sido un adulto de gran tamaño.

Sus mejillas eran planas y su boca amplia.

Falta la mandíbula inferior, pero los investigadores deducen de la mandíbula superior del Hombre Dragón y de otros cráneos humanos fósiles que probablemente carecía de barbilla.

Dicen que su cerebro era un 7% más grande que el de un ser humano vivo.

Los investigadores sostienen que los rasgos anatómicos del Hombre Dragón no se encuentran en ninguna especie de homínido previamente nombrada, el linaje de simios bípedos que divergió de otros simios africanos y que luego se convirtió en una serie de especies de cerebro más grande que se extendió por todo el planeta.

“Es lo suficientemente distintivo como para ser una especie diferente”, dijo Christopher Stringer, paleoantropólogo del Museo de Historia Natural de Londres y coautor de dos de los tres trabajos sobre el Hombre Dragón.

Los científicos analizaron la composición química del fósil y determinaron que tenía al menos 146.000 años, pero no más de 309.000 años.

En la actualidad, el planeta sólo alberga una especie de homínido, el Homo sapiens.

Pero el Hombre Dragón existió en una época en la que coexistieron varios tipos de homínidos drásticamente diferentes, como el Homo erectus -un humano alto con un cerebro de dos tercios del tamaño del nuestro-, así como pequeños homínidos como el Homo naledi en Sudáfrica, el Homo floresiensis en Indonesia y el Homo luzonensis en Filipinas.

Los fósiles más antiguos de Homo sapiens también datan de esta época.

Los neandertales -que compartían nuestro gran cerebro y nuestra sofisticada fabricación de herramientas- se extendieron desde Europa hasta Asia Central durante el período en que pudo vivir el Hombre de Dragón.

En los últimos años, los estudios del ADN fósil también han revelado otro linaje similar al humano en este período, los denisovanos.

El ADN procede en gran parte de dientes aislados, huesos astillados e incluso tierra.

Esos restos no son suficientes para mostrarnos cómo eran los denisovanos.

El fósil más prometedor que se ha encontrado hasta ahora y que podría ser una prueba de los denisovanos procede de una cueva del Tíbet:

una enorme mandíbula con dos robustos molares, que data de hace al menos 160.000 años.

En 2019, los científicos aislaron proteínas de la mandíbula, y su composición molecular sugiere que pertenecían a un denisovano, en lugar de un humano moderno o un neandertal.

Estas pruebas moleculares -combinadas con las pruebas fósiles- sugieren que los ancestros comunes de Homo sapiens, neandertales y denisovanos vivieron hace 600.000 años.

Nuestro linaje se separó por sí solo y, hace 400.000 años, los neandertales y los denisovanos divergieron.

En otras palabras, los neandertales y los denisovanos eran nuestros parientes extintos más cercanos.

Incluso se cruzaron con los ancestros de los humanos modernos, y hoy llevamos trozos de su ADN.

Pero aún perduran muchos enigmas de esta etapa de la historia humana, sobre todo en Asia oriental.

En las últimas décadas, los paleoantropólogos han encontrado una serie de fósiles, muchos de ellos incompletos o dañados, que tienen algunas características que los hacen parecerse a nuestra propia especie y otras que sugieren que pertenecen a otra parte del árbol genealógico de los homínidos.

Katerina Harvati, paleoantropóloga de la Universidad de Tubinga, en Alemania, que no participó en el nuevo estudio, dijo que el cráneo del Hombre Dragón podría “ayudar a aclarar parte de la confusión”.

Para averiguar cómo encaja el Homo longi en el árbol genealógico humano, los científicos compararon su anatomía con la de 54 fósiles de homínidos.

Los investigadores descubrieron que pertenece a un linaje que incluye la mandíbula del Tíbet que ha sido identificada como un denisovano.

El cráneo era aún más similar a una parte de un cráneo descubierto en 1978 en el condado chino de Dali, que data de hace 200.000 años.

Algunos investigadores pensaron que el fósil de Dali era de nuestra propia especie, mientras que otros pensaron que pertenecía a un linaje más antiguo.

Otros, incluso, denominaron al fósil una nueva especie, Homo daliensis.

Los autores de los nuevos estudios sostienen que el Hombre Dragón, la mandíbula tibetana y el cráneo de Dalí pertenecen a un único linaje, que es la rama más cercana a nuestra propia especie.

Aunque el Homo longi tenía rasgos distintivos, también compartía rasgos con nosotros, como una cara plana metida bajo la frente en lugar de sobresalir, como era el caso de los neandertales.

“Está muy extendida la creencia de que el neandertal pertenece a un linaje extinto que es el pariente más cercano de nuestra propia especie.

Sin embargo, nuestro descubrimiento sugiere que el nuevo linaje que identificamos y que incluye al Homo longi es el verdadero grupo hermano del H. sapiens”, dijo en un comunicado de prensa Xijun Ni, coautor de los estudios y paleoantropólogo de la Academia China de Ciencias y de la Universidad Hebei GEO.

Estas conclusiones están estimulando el debate entre los paleoantropólogos.

Parte del debate se refiere a cómo llamar al Hombre Dragón.

Los científicos siguen reglas estrictas a la hora de nombrar nuevas especies.

Eso requeriría que el Hombre Dragón compartiera un nombre con el cráneo de Dalí, si es que son tan similares como afirman los autores.

“En mi opinión, se trata de una especie distinta que preferiría llamar Homo daliensis”, dijo Stringer.

Otros expertos consideraron que la similitud entre la mandíbula tibetana, con proteínas similares a las del denisovano, y el cráneo de Harbin apuntaba a la verdadera identidad del Hombre Dragón.

“Cuando vi por primera vez la foto del fósil pensé: por fin sabemos cómo eran los denisovanos”, dijo Philipp Gunz, paleoantropólogo del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva de Leipzig (Alemania).

Karen Baab, paleoantropóloga de la Universidad Midwestern de Arizona, coincidió: “Harbin se entiende mejor como un denisovano”.

Una serie de pistas apuntan en esa dirección.

El diente de la mandíbula superior del Hombre Dragón tiene la misma forma maciza que el de la mandíbula denisovana encontrada en el Tíbet, por ejemplo.

Ambos carecen de un tercer molar.

El Hombre de Dragón también vivió en Asia al mismo tiempo que el ADN denisovano nos dice que estaban en el mismo lugar.

Incluso si el Hombre Dragón es un denisovano, habría más rompecabezas que resolver.

El ADN de los denisovanos muestra claramente que sus primos más cercanos eran los neandertales.

El nuevo estudio, basado en cambio en la anatomía de los fósiles, indica en cambio que el Homo longi y el Homo sapiens están más relacionados entre sí que con los neandertales.

“Creo que los datos genéticos en este caso son más fiables que los morfológicos”, dijo Bence Viola, paleoantropólogo de la Universidad de Toronto, que no participó en el nuevo estudio.

“Obviamente, algo no coincide”, reconoció Stringer.

“Lo importante es el reconocimiento de un tercer linaje humano en Asia oriental, con su propia combinación distintiva de rasgos”.

Una forma de resolver el misterio del Hombre Dragón sería obtener el ADN de su extraordinario cráneo.

Stringer dijo que está preparado para más sorpresas: “Va a ser una trama más complicada”.

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