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La NASA necesita encontrar hielo en la Luna. Este Rover hará la búsqueda.

La NASA necesita encontrar hielo en la Luna. Este Rover hará la búsqueda.

Astrobotic, una compañía de Pittsburgh, ganó un contrato de 199,5 millones de dólares para transportar el rover VIPER de la NASA a la superficie lunar. Los ingenieros del Centro de Investigación Glenn de la NASA en Cleveland probaron un modelo del Rover Volátil de investigación y exploración polar, o VIPER. Después de enviar cuatro rovers

Astrobotic, una compañía de Pittsburgh, ganó un contrato de 199,5 millones de dólares para transportar el rover VIPER de la NASA a la superficie lunar.

Los ingenieros del Centro de Investigación Glenn de la NASA en Cleveland probaron un modelo del Rover Volátil de investigación y exploración polar, o VIPER.

Después de enviar cuatro rovers a Marte – con un quinto programado para ser lanzado en julio – la NASA anunció el jueves un contrato para poner su primer robot con ruedas en la luna.

Astrobotic Technology Inc. de Pittsburgh ganó un contrato de 199,5 millones de dólares para entregar el explorador robótico a la luna a finales de 2023. El precio incluye el cohete para lanzar la misión y el módulo de aterrizaje que pondrá el explorador cerca del polo sur de la luna.

El rover – en su modelo VIPER – es la última de una serie de misiones robóticas que la NASA está financiando como parte de su renovado interés en la luna.

VIPER pasará unos 100 días rodando en busca de hielo de agua, que se cree que existe en cráteres permanentemente oscuros cerca de los polos de la luna – entre los lugares más fríos del sistema solar.

Esa agua podría proporcionar un recurso inestimable para los futuros astronautas. Proporcionaría agua para beber, y las moléculas de agua también podrían descomponerse en hidrógeno y oxígeno. Eso podría producir oxígeno para que los astronautas respiren, así como propulsor para los cohetes que viajan a la Tierra o a cualquier otro lugar del sistema solar.

Sin embargo, no se conoce la ubicación exacta y la naturaleza del hielo de agua. Podría estar en la superficie como escarcha o enterrado bajo tierra. Podría ser agua pura o estar ligada a minerales. La misión de VIPER es averiguarlo, y la información ayudaría a planificar dónde aterrizarían los astronautas en la Luna, lo que la NASA ha programado con optimismo para 2024.

“VIPER va a ser el primer robot que realmente toque este hielo de agua que hemos detectado”, dijo Steven Clarke, quien recientemente dejó su puesto como administrador asociado adjunto de exploración en la dirección de ciencias de la NASA para desempeñar otro papel en la agencia.

El rover llevará un conjunto de instrumentos, incluyendo un taladro que le permitirá investigar lo que hay debajo de la superficie.

Esta será la primera vez que la NASA envía un rover a la Luna. La Unión Soviética envió dos en la década de 1970, y China ha enviado dos desde 2013, incluyendo uno el año pasado como parte de la primera misión para aterrizar en el lado más alejado de la luna. Una nave espacial india que llevaba un rover se estrelló el año pasado durante su intento de aterrizaje.

En un cambio del pasado cuando la NASA diseñaba toda la misión incluyendo el módulo de aterrizaje, ahora está buscando empresas privadas para proporcionar el transporte a la luna, a menudo compartido con cargas útiles de la NASA – un programa establecido en 2018 como Servicios Comerciales de Carga Lunar.

La NASA cree que este enfoque es menos costoso y también podría ayudar a las empresas incipientes a establecer negocios rentables.

Es la continuación de un programa de la NASA que utiliza un enfoque comercial similar y que recientemente envió a dos astronautas, Robert L. Behnken y Douglas G. Hurley, a la Estación Espacial Internacional a bordo de una nave espacial construida por SpaceX de Elon Musk.

En rondas anteriores, la NASA buscó la entrega de experimentos pequeños y baratos, y los funcionarios de la NASA dijeron que esperaban que tal vez la mitad de las misiones pudieran fallar, pero las recompensas justificaban los riesgos.

Dos lanzamientos, incluyendo uno de Astrobotic, están programados para despegar el próximo año, y un tercero ocurrirá en 2022.

Lo que está en juego es más importante para VIPER. Con un peso cercano a las 453 kilos, es aproximadamente del tamaño de un carrito de golf – 1,5 metros de largo, 1, 5 metros de ancho y cerca de 2,4 metros de alto. Los oficiales de la NASA se negaron a decir cuánto costará el rover.

Para Astrobotic, el nuevo enfoque de la NASA ha cambiado y acelerado su negocio.

La compañía fue fundada hace 13 años con la esperanza de ganar el Premio Google Lunar X, una competición para crear la primera nave espacial privada que aterrice en la Luna. Esa competencia expiró en 2018 sin un ganador, pero incluso antes de eso Astrobotic había decidido enfocarse en ganar el negocio de cargas útiles comerciales.

Astrobotic ya tenía compromisos para llevar una docena de cargas útiles a la luna, incluyendo un instrumento de la agencia espacial mexicana y cápsulas de tiempo. Pero el contrato de la NASA llenó la mayoría de los espacios restantes y ayudó a acelerar el desarrollo del mercado para ir a la luna.

“Es definitorio tener a la NASA como el mayor cliente”, dijo John Thornton, el director ejecutivo de Astrobotic, en una entrevista. “Es un impulsor clave”.

Cuando el rover se lance en 2023, se asentará en el módulo de aterrizaje Griffin de la compañía. Una vez en la superficie, el rover bajará por una de las dos rampas y comenzará su búsqueda de agua.

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