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Por qué personas vacunadas se están contagiando

Las vacunas son eficaces para prevenir enfermedades graves y muertes, pero no son un escudo de oro contra el coronavirus.

Una boda en Oklahoma en la que 15 invitados vacunados se infectaron con el coronavirus.

Unas estridentes celebraciones del 4 de julio que dispersaron el virus desde Provincetown, Massachusetts, a docenas de lugares de todo el país.

A medida que la variante delta se extiende por todo el país, los informes de las llamadas infecciones de avanzada en personas vacunadas se han vuelto cada vez más frecuentes, incluyendo, más recientemente, cuando al menos seis demócratas de Texas y un asistente de la presidenta de la Cámara de Representantes, Nancy Pelosi, dieron positivo.

Un hombre recibe la vacuna COVID-19 de Pfizer en un centro de vacunación en el sur de Francia. Foto AP /Nicolas Garriga.

Un hombre recibe la vacuna COVID-19 de Pfizer en un centro de vacunación en el sur de Francia. Foto AP /Nicolas Garriga.

La variante altamente contagiosa, combinada con la casi ausencia de restricciones preventivas, está impulsando un rápido aumento de los casos en todos los Estados, y de las hospitalizaciones en casi todos ellos.

En la actualidad, representa alrededor del 83% de las infecciones diagnosticadas en Estados Unidos.

Pero por muy preocupante que pueda parecer la tendencia, las infecciones en personas vacunadas siguen siendo relativamente infrecuentes, según los expertos, y las que causan enfermedad grave, hospitalización o muerte, aún más.

Más del 97% de las personas hospitalizadas por COVID-19 no están vacunadas.

“El mensaje sigue siendo que, si estás vacunado, estás protegido”, dijo la Dra. Celine Gounder, especialista en enfermedades infecciosas del Centro Hospitalario Bellevue de Nueva York.

“No vas a acabar con una enfermedad grave, una hospitalización o la muerte”.

 Efectividad

Los informes sobre los avances en las infecciones no deben interpretarse como que las vacunas no funcionan, dijo el jueves el doctor Anthony Fauci, principal asesor de la administración Biden en materia de pandemias.

“De ninguna manera significa que se trate de una vacuna fallida”, dijo.

“El éxito de la vacuna se basa en la prevención de la enfermedad”.

Aun así, las personas vacunadas pueden contraer infecciones, en su gran mayoría asintomáticas o leves.

Esto puede ser una sorpresa para los estadounidenses vacunados, que a menudo asumen que están completamente protegidos contra el virus.

Y los avances en las infecciones plantean la posibilidad, aún no resuelta, de que las personas vacunadas puedan propagar el virus.

Dada la proliferación del virus en gran parte del país, algunos científicos afirman que ha llegado el momento de que las personas vacunadas consideren el uso de mascarillas en interiores y en espacios concurridos como el metro, los centros comerciales o las salas de conciertos, una recomendación que va más allá de las directrices actuales de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, que sólo recomiendan el uso de mascarillas a las personas no vacunadas.

La agencia no planea cambiar sus directrices a menos que haya un cambio significativo en la ciencia, dijo un funcionario federal que habló bajo condición de anonimato porque no estaba autorizado a hablar sobre el asunto.

Las directrices de la agencia ya dan a los dirigentes locales la posibilidad de ajustar sus políticas en función de los índices de transmisión en sus comunidades, añadió.

Citando el aumento de la variante delta, los funcionarios de salud de varias jurisdicciones de California ya están instando a que se vuelva a enmascarar en interiores; el condado de Los Ángeles lo está exigiendo.

“Los cinturones de seguridad reducen el riesgo, pero todavía tenemos que conducir con cuidado”, dijo el Dr. Scott Dryden-Peterson, un médico de enfermedades infecciosas e investigador de salud pública en Brigham & Women’s Hospital en Boston.

“Todavía estamos intentando averiguar qué es ‘conducir con cuidado’ en la era delta, y qué deberíamos hacer”.

La Delta

La incertidumbre sobre el delta se debe en parte a su diferencia con las versiones anteriores del coronavirus.

Aunque su modo de transmisión es el mismo -se inhala, normalmente en espacios cerrados-, se cree que delta es aproximadamente el doble de contagioso que el virus original.

Es significativo que los primeros datos sugieran que las personas infectadas con la variante delta pueden ser portadoras de un número de virus aproximadamente mil veces mayor que las infectadas con el virus original.

Aunque esto no parece significar que enfermen más, sí que es probable que sean más contagiosos y durante más tiempo.

La dosis también importa: Una persona vacunada expuesta a una dosis baja del coronavirus puede no infectarse nunca, o no hacerlo de forma perceptible.

Una persona vacunada expuesta a cargas virales extremadamente altas de la variante delta tiene más probabilidades de ver superadas sus defensas inmunitarias.

El problema se agrava a medida que aumentan las tasas de transmisión en la comunidad, porque las exposiciones en dosis y número aumentarán.

Las tasas de vacunación en el país se han estancado, con menos de la mitad de los estadounidenses totalmente inmunizados, lo que da al virus mucho espacio para propagarse.

Las personas no vacunadas “no están, en su mayoría, tomando precauciones, y eso es lo que está impulsando a todo el mundo”, dijo el Dr. Eric J. Rubin, médico especialista en enfermedades infecciosas y editor jefe del New England Journal of Medicine.

“Todos somos susceptibles de cualquier comportamiento en esta epidemia”.

Gounder comparó la protección que ofrecen las vacunas con un paraguas de golf que mantiene a la gente seca en una tormenta.

“Pero si estás fuera en un huracán, todavía te vas a mojar”, dijo.

“Ésa es la situación que ha creado la variante delta, en la que todavía hay mucha dispersión comunitaria”.

Para el promedio de personas vacunadas, es probable que una infección de avance sea intrascendente, causando pocos o ningún síntoma.

Pero a los científicos les preocupa que unas pocas personas vacunadas que se infecten puedan desarrollar una larga COVID, una constelación de síntomas poco conocida que persiste después de que la infección activa se haya resuelto.

Se ha hablado mucho de la capacidad del delta para eludir las defensas inmunitarias.

De hecho, todas las vacunas existentes parecen capaces de prevenir la enfermedad grave y la muerte por la variante (aunque últimamente se han planteado dudas sobre la vacuna Johnson & Johnson).

En los estudios de laboratorio, la delta ha demostrado ser una amenaza más leve que la beta, la variante identificada por primera vez en Sudáfrica.

El hecho de que una persona vacunada llegue a infectarse puede depender del nivel de anticuerpos tras la vacunación, de la potencia de esos anticuerpos contra la variante y de si el nivel de anticuerpos en la sangre de la persona ha disminuido desde la inmunización.

En cualquier caso, las defensas inmunitarias preparadas por las vacunas deberían reconocer el virus poco después de la infección y destruirlo antes de que se produzcan daños importantes.

“Eso es lo que explica por qué la gente se infecta y por qué la gente no enferma gravemente”, dijo Michel C. Nussenzweig, inmunólogo de la Universidad Rockefeller de Nueva York.

“Es casi inevitable, a menos que se den refuerzos muy frecuentes a la gente”.

Hay pocas pruebas, más allá de los informes anecdóticos, que indiquen si las infecciones por la variante delta son más comunes o si es más probable que se propaguen a otras personas.

Los CDC han registrado alrededor de 5.500 hospitalizaciones y muertes en personas vacunadas, pero no están haciendo un seguimiento de las infecciones más leves.

Se están obteniendo datos adicionales del Grupo de Trabajo de Deportes y Sociedad COVID-19, una coalición de ligas deportivas profesionales que está trabajando estrechamente con los CDC.

Los equipos deportivos del grupo están realizando pruebas a más de 10.000 personas al menos a diario y secuenciando todas las infecciones, según el Dr. Robby Sikka, médico que trabajó con los Minnesota Timberwolves de la NBA.

Las infecciones en las ligas parecen ser más comunes con la variante delta que con la alfa, la variante identificada por primera vez en Gran Bretaña, dijo.

Como era de prever, las vacunas reducen la gravedad y la duración de la enfermedad de forma significativa, y los jugadores vuelven a estar en menos de dos semanas después de infectarse, en comparación con las casi tres semanas anteriores de la pandemia.

Pero mientras están enfermos, los jugadores son portadores de cantidades muy elevadas de virus durante siete o diez días, en comparación con los dos o tres días de los infectados con alfa, dijo Sikka.

Los jugadores infectados están obligados a permanecer en cuarentena, por lo que el proyecto no ha podido rastrear si propagan el virus a otros, pero es probable que lo hagan, añadió.

“Si se les devuelve a la sociedad a su antojo, creo que se producirá un contagio por parte de los individuos vacunados”, añadió.

“Ni siquiera reconocen que tienen COVID porque creen que están vacunados”.

Elyse Freitas se sorprendió al descubrir que 15 personas vacunadas se infectaron en su boda. Freitas, de 34 años, bióloga de la Universidad de Oklahoma, dijo que había sido muy cautelosa durante la pandemia, y que ya había pospuesto su boda una vez.

Pero después de muchas deliberaciones, celebró la boda en el interior el 10 de julio.

Basándose en los síntomas, Freitas cree que el contagio inicial se produjo en una despedida de soltera dos días antes de la boda, cuando una docena de personas vacunadas acudieron sin máscara a los bares del centro de Oklahoma City; siete de ellas dieron posteriormente positivo.

Finalmente, 17 invitados a la boda se infectaron, casi todos con síntomas leves.

“En retrospectiva, debería haber prestado más atención a las tasas de vacunación en Oklahoma y a la aparición de la variante delta y ajustar mis planes en consecuencia”, añadió.

“Tenemos que seguir siendo vigilantes y cuidadosos”.

Un brote en Provincetown, Massachusetts, ilustra lo rápido que puede crecer un grupo, dadas las condiciones adecuadas.

Durante sus famosas celebraciones del 4 de julio, la pequeña ciudad acogió a más de 60.000 juerguistas  sin barbijo, que bailaron y se mezclaron en bares y fiestas domésticas abarrotados.

Este año, la afluencia de público fue mucho mayor de lo habitual, afirma Adam Hunt, de 55 años, ejecutivo de publicidad que vive en Provincetown a tiempo parcial desde hace unos 20 años.

Pero los bares y clubes no abrieron hasta que se les permitió hacerlo, señaló Hunt: “Pensamos que estábamos haciendo lo correcto. Pensábamos que estábamos bien”.

Hunt no se infectó con el virus, pero varios de sus amigos vacunados que habían volado desde lugares tan lejanos como Hawai y Alabama dieron positivo tras su regreso.

En total, el grupo ha crecido hasta al menos 256 casos -incluidos 66 visitantes de otros estados-, aproximadamente dos tercios en personas vacunadas, según Steve Katsurinis, presidente de la Junta de Salud de Provincetown.

“No esperaba que las personas vacunadas dieran positivo al ritmo que lo hacían”, dijo Katsurinis.

Provincetown ha actuado con rapidez para contener el brote, restableciendo la obligación de utilizar mascarillas e intensificando las pruebas.

Se están realizando 250 pruebas al día, en comparación con las ocho que se realizaban antes del 1 de julio, dijo Katsurinis.

Las autoridades sanitarias también deberían ayudar al público a entender que las vacunas hacen lo que se supone que deben hacer: evitar que la gente enferme gravemente, dijo Kristen Panthagani, una genetista del Baylor College of Medicine que dirige un blog para explicar conceptos científicos complejos.

Las noticias suelen citar el porcentaje de personas hospitalizadas que están vacunadas como medida de la eficacia de las vacunas, pero esa cifra es fácil de malinterpretar, advirtió.

La proporción de personas vacunadas que caen enfermas aumentará con el tiempo a medida que la población vacunada aumente y menos personas en general sean hospitalizadas por COVID-19, dijo.

Y a medida que se vacunen más personas, también aumentarán los informes de infecciones de última hora.

“La eficacia de las vacunas no es del 100%, nunca lo es”, dijo.

“Tampoco debemos esperar que las vacunas COVID sean perfectas. Es una expectativa demasiado alta”.

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