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Sin trabajo no hay comida: La pandemia agrava el hambre en el mundo

Las incesantes oleadas del virus, los conflictos y el cambio climático, han dejado a decenas de millones de personas al borde de la hambruna.

EAST LONDON (Sudáfrica) – Aunque miles de personas murieron y millones perdieron sus empleos cuando la pandemia de COVID-19 asoló Sudáfrica el año pasado, Thembakazi Stishi, madre soltera, pudo alimentar a su familia con el apoyo constante de su padre, mecánico en una fábrica de Mercedes.

Cuando en enero se produjo otra oleada de COVID-19, el padre de Stishi se infectó y murió a los pocos días.

Fotografías de Joao Silva

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Ella buscó trabajo, e incluso fue de puerta en puerta para ofrecer la limpieza de casas por 10 dólares, sin éxito.

Por primera vez, ella y sus hijos se van a la cama con hambre.

Thembakazi Stishi, a la izquierda, en su casa. Cuando perdió a su padre a causa del Covid-19, también perdió su principal fuente de alimentos. Fotografías de Joao Silva

Thembakazi Stishi, a la izquierda, en su casa. Cuando perdió a su padre a causa del Covid-19, también perdió su principal fuente de alimentos. Fotografías de Joao Silva

“Intento explicarles que nuestra situación es diferente ahora, que nadie trabaja, pero no lo entienden”, dijo Stishi, de 30 años, mientras su hija de 3 años le tiraba de la camisa.

“Eso es lo más difícil”.

Fotografías de Joao Silva

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La catástrofe económica desencadenada por el COVID-19, que ya ha entrado en su segundo año, ha golpeado a millones de personas como la familia Stishi, que ya vivían a duras penas.

Ahora, en Sudáfrica y en muchos otros países, son muchos más los que se han visto empujados al límite.

Se calcula que este año 270 millones de personas se enfrentarán a una escasez de alimentos que podría poner en peligro su vida, frente a los 150 millones que había antes de la pandemia, según un análisis del Programa Mundial de Alimentos, la agencia de Naciones Unidas contra el hambre.

El número de personas al borde de la hambruna, la fase más grave de una crisis de hambre, aumentó a 41 millones de personas en la actualidad, frente a los 34 millones del año pasado, según el análisis.

Fotografías de Joao Silva

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El Programa Mundial de Alimentos hizo sonar la alarma la semana pasada en un informe conjunto con la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación, en el que advertía de que “se espera que los conflictos, las repercusiones económicas de la COVID-19 y la crisis climática provoquen mayores niveles de inseguridad alimentaria aguda en 23 focos de hambre durante los próximos cuatro meses”, principalmente en África, pero también en Centroamérica, Afganistán y Corea del Norte.

Trabajadores agrícolas inspeccionando el cadáver de una vaca que murió en una prolongada sequía en una granja del Cabo Oriental. Fotografías de Joao Silva

Trabajadores agrícolas inspeccionando el cadáver de una vaca que murió en una prolongada sequía en una granja del Cabo Oriental. Fotografías de Joao Silva

La situación es especialmente sombría en África, donde han aumentado las nuevas infecciones.

En los últimos meses, las organizaciones de ayuda han hecho saltar las alarmas sobre Etiopía -donde el número de personas afectadas por la hambruna es el más alto del mundo- y el sur de Madagascar, donde cientos de miles de personas están al borde de la hambruna tras una sequía extraordinariamente grave.

Fotografías de Joao Silva

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Desde hace años, el hambre en el mundo no deja de aumentar mientras los países pobres se enfrentan a crisis que van desde los grupos armados hasta la pobreza extrema.

Al mismo tiempo, las sequías e inundaciones relacionadas con el clima se han intensificado, desbordando la capacidad de respuesta de los países afectados antes de que se produzca el siguiente desastre.

Pero en los dos últimos años, las perturbaciones económicas derivadas de la pandemia han acelerado la crisis, según los grupos humanitarios.

Tanto en los países ricos como en los pobres, las colas de personas que han perdido su trabajo se extienden fuera de las despensas.

Fotografías de Joao Silva

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Mientras otra oleada del virus se apodera del continente africano, el número de víctimas ha desgarrado la red de seguridad informal -sobre todo la ayuda financiera de parientes, amigos y vecinos- que suele sostener a los pobres del mundo en ausencia de ayuda gubernamental.

Ahora, el hambre se ha convertido en un rasgo definitorio del creciente abismo entre los países ricos que vuelven a la normalidad y las naciones más pobres que se hunden más en la crisis.

Fotografías de Joao Silva

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“Nunca he visto una situación tan mala a nivel mundial como la de ahora”, dijo Amer Daoudi, director principal de operaciones del Programa Mundial de Alimentos, al describir la situación de la seguridad alimentaria.

“Normalmente se tienen dos, tres, cuatro crisis -como conflictos, hambrunas- a la vez.

Pero ahora estamos hablando de un número importante de crisis que se producen simultáneamente en todo el mundo”.

En Sudáfrica, una de las naciones con mayor seguridad alimentaria del continente, el hambre se ha extendido por todo el país.

Descarga de un camión de suministros alimentarios en el almacén de una organización no gubernamental en Johannesburgo. Fotografías de Joao Silva

Descarga de un camión de suministros alimentarios en el almacén de una organización no gubernamental en Johannesburgo. Fotografías de Joao Silva

En el último año, tres olas devastadoras del virus se han llevado por delante a decenas de miles de sustentadores, dejando a las familias sin poder comprar alimentos.

El cierre de escuelas durante meses eliminó los almuerzos gratuitos que alimentaban a unos 9 millones de estudiantes.

El año pasado, un estricto cierre gubernamental clausuró a los vendedores informales de alimentos en los municipios, obligando a algunos de los residentes más pobres del país a viajar más lejos para comprar alimentos y a comprar en supermercados más caros.

Se calcula que 3 millones de sudafricanos perdieron sus puestos de trabajo y elevaron la tasa de desempleo al 32,6%, una cifra récord desde que el gobierno comenzó a recopilar datos trimestrales en 2008.

En las zonas rurales del país, las sequías de años han matado al ganado y han mermado los ingresos de los agricultores.

Fotografías de Joao Silva

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El gobierno sudafricano ha proporcionado cierto alivio, introduciendo el año pasado estipendios mensuales de 24 dólares y otras ayudas sociales.

Sin embargo, a finales de año, casi el 40% de los sudafricanos padecían hambre, según un estudio académico.

En Duncan Village, el extenso municipio de la provincia del Cabo Oriental, se ha destruido el sustento económico de decenas de miles de familias.

Antes de la pandemia, el mar naranja y verde de chabolas de metal corrugado y casas de hormigón zumbaba cada mañana cuando los trabajadores subían a los minibuses con destino al corazón del cercano East London.

La ciudad, que era un centro industrial de ensamblaje de automóviles, textiles y alimentos procesados, ofrecía puestos de trabajo estables e ingresos constantes.

“Siempre teníamos suficiente, teníamos mucho”, dice Anelisa Langeni, de 32 años, sentada en la mesa de la cocina de la casa de dos habitaciones que comparte con su padre y su hermana gemela en Duncan Village.

Una prolongada sequía en el Cabo Oriental ha reducido drásticamente los rebaños de la granja del Sr. Hanabe, cerca de Graaff-Reinet. Fotografías de Joao Silva

Una prolongada sequía en el Cabo Oriental ha reducido drásticamente los rebaños de la granja del Sr. Hanabe, cerca de Graaff-Reinet. Fotografías de Joao Silva

Durante casi 40 años, su padre trabajó como operador de máquinas en la planta de Mercedes-Benz.

Cuando se jubiló, había ahorrado lo suficiente para construir otras dos casas unifamiliares en su parcela, unidades de alquiler que esperaba que proporcionaran cierta estabilidad financiera a sus hijos.

La pandemia destrozó esos planes.

A las pocas semanas del primer cierre, los inquilinos perdieron sus puestos de trabajo y no pudieron seguir pagando el alquiler.

Cuando Langeni fue despedida de su trabajo de camarera en una marisquería y su hermana perdió su empleo en una popular pizzería, se apoyaron en la pensión mensual de 120 dólares de su padre.

Entonces, en julio, se desplomó con tos y fiebre y murió de presunta COVID-19 de camino al hospital.

“No podía respirar cuando me lo dijeron”, dijo Langeni.

“Mi padre y todo lo que teníamos, todo, se ha ido”.

Zolile Hanabe ha tenido que despedir a trabajadores y reducir el tamaño de sus rebaños debido a la actual sequía. Fotografías de Joao Silva

Zolile Hanabe ha tenido que despedir a trabajadores y reducir el tamaño de sus rebaños debido a la actual sequía. Fotografías de Joao Silva

Al no poder encontrar trabajo, acudió a dos vecinos mayores en busca de ayuda.

Una de ellas compartía harina de maíz y coles compradas con la pensión de su marido.

La otra vecina le ofrecía comida cada semana después de la visita de su hija, a menudo llevando suficientes bolsas de comida para llenar la parte trasera de su minivan Honda gris.

Pero cuando una nueva variante del coronavirus afectó a esta provincia en noviembre, el marido de la primera vecina murió, y su pensión terminó.

La hija de la otra murió a causa del virus un mes después.

“Nunca imaginé que fuera a ser así”, dijo esa vecina, Bukelwa Tshingila, de 73 años, mientras se limpiaba las mejillas empapadas de lágrimas.

Frente a ella, en la cocina, un retrato de su hija colgaba sobre un armario vacío.

Residentes de Rietbron, en el Cabo Oriental, haciendo cola para recibir paquetes de alimentos de una organización no gubernamental en mayo. Fotografías de Joao Silva

Residentes de Rietbron, en el Cabo Oriental, haciendo cola para recibir paquetes de alimentos de una organización no gubernamental en mayo. Fotografías de Joao Silva

A trescientos kilómetros al oeste, en la región del Karoo, los estragos de la pandemia se han visto agravados por una sequía que ya va por su octavo año y que ha transformado un paisaje antes exuberante de arbustos verdes en un gris apagado y ceniciento.

De pie en su granja de 970 hectáreas en el Karoo, Zolile Hanabe, de 70 años, ve que se está secando algo más que sus ingresos.

Desde que tenía unos 10 años y su padre fue obligado a vender las cabras de la familia por el gobierno del apartheid, Hanabe estaba decidido a tener una granja propia.

Anelisa Langeni, a la derecha, y su hermana Anela perdieron a su padre -que les había ayudado a mantenerse durante la crisis económica de la pandemia- a causa de Covid-19. Fotografías de Joao Silva

Anelisa Langeni, a la derecha, y su hermana Anela perdieron a su padre -que les había ayudado a mantenerse durante la crisis económica de la pandemia- a causa de Covid-19. Fotografías de Joao Silva

En 2011, casi 20 años después del fin del apartheid, utilizó los ahorros de su trabajo como director de escuela para arrendar una granja, comprando cinco vacas y 10 cabras Boer, la misma raza que había criado su padre.

Pastoreaban en los arbustos y bebían de un río que atravesaba la propiedad.

“Pensé: ‘Esta granja es mi legado, esto es lo que voy a pasar a mis hijos'”, dijo.

Fotografías de Joao Silva

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Pero en 2019 seguía alquilando la granja y, a medida que la sequía se intensificaba, ese río se secaba, 11 de sus vacas morían y los arbustos se marchitaban.

Compró pienso para mantener a las demás con vida, lo que le costó 560 dólares al mes.

La pandemia agravó sus problemas, dijo.

Para reducir el riesgo de infección, despidió a dos de sus tres peones.

Los vendedores de pienso también recortaron personal y subieron los precios, lo que redujo aún más su presupuesto.

“Tal vez podría sobrevivir a una de estas crisis”, dijo Hanabe. “¿Pero las dos?”.

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